Библиотека – организованное и систематически обустроенное собрание книг, предназначенное для их хранения и использования в различных научных и культурных целях. Библиотека – это также учреждение, занимающееся справочно-библиографической и аналитической работой.

Таково одно из определений известного всем нам понятия. Слово «библиотека» связано с греческим «Библиа», т.е собранием текстов исторического, поучительного и поэтического содержания.

Различают государственные, региональные, муниципальные, научные, публичные, частные, личные, учебные и другие библиотеки.

Библиотеки впервые появились на древнем Востоке. Обычно первой библиотекой называют собрание глиняных табличек, приблизительно 2500 год до н. э., найденное в храме шумерского города Ниппур. Самыми известными сегодня древневосточными библиотеками считаются собрание клинописных табличек из дворца ассирийского царя VII века до н. э. Ашшурбанипала в  городе Ниневия и Александрийская библиотека в III в. до н.э. В средние века библиотеки в основном находились в монастырях. Здесь книги переписывали, переплетали, давали им комментарии.

Самой первой библиотекой на Руси является библиотека при Софийском соборе в Киеве, которая была основана приблизительно в 1037 году Ярославом Мудрым. Предполагают, что позднее она стала частью легендарной Либереи (от латинского «liber» – книга), таинственной библиотеки Ивана Грозного, собрания древних книг и рукописей.

Считается, что она была утрачена или спрятана Иваном Грозным. Поиски библиотеки велись с перерывами несколько столетий, но безрезультатно. Неоднократно высказывались сомнения в самом факте существования царского книгохранилища. Многие из исследователей, занимавшихся розысками библиотеки, пришли к выводу, что она погибла в результате пожаров или во времена Смутного времени.

Библиотека изначально принадлежала византийским императорам, которые собирали ее на протяжении многих веков. В качестве приданого византийской царевны Софьи Палеолог, выданной замуж за московского князя Ивана III, книжное собрание объемом около 800 томов на нескольких десятках подвод было привезено в Москву. Библиотека считалась тогда одной из лучших в мире. Находясь в деревянной Москве, Софья поняла, что книги, которые тогда были очень большим богатством, могут погибнуть вследствие частых пожаров. Она приказала хранить их в подвале одной из церквей Московского Кремля. В библиотеке находились сочинения Ливия, Светония, Пиндара, Цицерона, Аристофана. Вергилия, рукописные книги на древнееврейском, латинском и древнегреческом языках, некоторые из них ранее хранились в Александрийской библиотеке. Чтобы осмыслить ценность полученного сокровища, сын Ивана III московский царь Василий III пригласил известного афонского монаха и ученого Максима Грека для описания и перевода на русский язык этих книг и рукописей. Максим Грек около девяти лет выполнял порученную работу, но попал в немилость, был обвинён в ереси и остаток своей жизни провел в монастырях и монастырских тюрьмах.

Почти через сто лет другой московский царь Иван IV Васильевич (Грозный) после взятия Казани пополнил библиотеку ханскими книгами — старинными мусульманскими рукописями и трудами арабских учёных. Он снова пригласил иностранцев, в частности, пленного немецкого пастора Иоганна Веттермана из Дерпта (Юрьев, сегодня – Пярну/Эстония) для перевода книг. Тогда, по свидетельству пастора Веттермана, они хранились в двух замурованных сводчатых подвалах. Немцы осознавали ценность того, что ими было увидено. Но, подчеркивая свое якобы невежество, они не хотели работать для русских, и, возможно, до конца своей жизни оставаться в России. Воспользовавшись удобным случаем, Веттерман сумел бежать из русского плена. На свободе он начал составлять список увиденных в Москве рукописей.

К книжным сокровищам Московской Руси проявил интерес католический Ватикан, в частности, прибывший в 1600 г. в Москву с посольством польско-литовский канцлер и военачальник Лев Сапега. Однако к тому времени Либерея уже исчезла. Начиналось Смутное время. Предположительно, она могла исчезнуть еще после 1571 года после того, как Иван Грозный перебрался из ставшей ему враждебной Москвы в Александрову слободу. Она могла погибнуть во время пожаров и боевых действий в Москве в 1612 году, а кожаные переплеты книг могли быть даже съедены осажденными в ней польскими солдатами.

Книги могли быть спрятаны и по внутриполитическим мотивам. Содержащиеся в них мысли вызывали брожение в умах и рассматривались как еретические Такие книги нужно было хранить где-нибудь подальше или поглубже, но так, чтобы доступ к ним был только у чрезвычайно узкого круга лиц.

Однако, поиски их начались сразу после установления стабильной власти.  Впервые официальные поиски Либереи были проведены Российскими властями по указанию Сената в 1724 году. На протяжении почти трех сотен лет проводились они неоднократно, но результата получено не было. В каком из разветвлённых потайных ходов и тайников находилась камера с книгами, неизвестно. Есть свидетельства, что довелось даже видеть подземелья, заставленные сундуками с книгами. Но добраться до сокровищ не удалось по разным причинам. Власти как царской, так и Советской России в разной степени принимали участие в поисках, но большей частью проводились эти изыскания энтузиастами-одиночками.

Существует более 60 различных версий местонахождения таинственной библиотеки. Ее искали в Московском Кремле, под домом Пашкова в Москве (сегодня это одно из зданий Российской Государственной библиотеки), Александровой слободе, Коломенском, Вологде. По некоторым версиям, Либерея может находиться в Кирилло-Белозерском монастыре. По другим источникам ее нужно искать в Старицком Свято-Успенском монастыре в Тверской области, в Курской области. Рязани или Нижнем Новгороде.

Существует легенда о заклятии, наложенном на книги. Согласно ему, действовать оно должно в течении восьми сотен лет. После этого библиотека должна открыться людям. Снятия заклятия осталось ждать почти триста пятьдесят лет.

Нужную и ценную информацию сейчас можно получить не в легендарной, а в многочисленных реальных библиотеках. Сложилось мнение, что библиотечный работник только выдает книги и иные издания читателям. Сотрудники современных библиотек ведут огромную научную работу в области библиотековедения. Они занимаются каталогизацией книг, их библиографическим описанием, заносят их в электронные каталоги. Используя современные инфокоммуникационные технологии, осуществляют оцифровку редких изданий, что дает возможность читателю ознакомиться с их содержанием, если не «в живую», перелистывая страницы, то в одном из электронных форматов. Профессия библиотекаря сегодня требует от ее представителей наличия самых разнообразных знаний и, конечно, умения обращаться со сложной электронной техникой, работать со специальным программным обеспечением.

Библиотеки разного рода и направления существуют, наверное, во всех организациях. Без информации, которая представлена в печатных и электронных изданиях, немыслима деятельность человека, его развитие. У нас в стране наиболее крупными, известными и авторитетными являются Российская государственная библиотека (бывшая им. В. И. Ленина. «Ленинка») в Москве и Российская национальная библиотека (бывшая Публичная, «Публичка», им. М. Е. Салтыкова-Щедрина, «Салтыковка») в Санкт-Петербурге.

Указом Президента РФ от 27.05.1995 № 559 за большой вклад российских библиотек в развитие отечественного просвещения, науки и культуры и необходимость дальнейшего повышения их роли в жизни общества установлен Общероссийский день библиотек. Этот праздник приурочен к 200-летнему юбилею основания в 1795 году Екатериной II Императорской публичной библиотеки, ныне Российской национальной библиотеки.

0