Начало ХХ века в России характеризовалось промышленным спадом, ростом государственного долга, голодом вследствие неурожайных лет, неустойчивостью внутреннего рынка, низкой покупательной способностью населения. Система управления государством и экономикой оказалась неэффективной, но не желала принимать какие-либо изменения. Массы рабочих и крестьян в условиях голода и весьма ограниченных гражданских прав требовали проведения преобразований. Предложения о необходимости проведения последовательной реформы в промышленности, стабилизации экономики страны и улучшения качества жизни населения для повышения авторитета государства выдвигали и некоторые члены правительства. Активизировалась деятельность политических партий и организаций. В стране наблюдался рост революционных настроений, забастовок, крестьянских выступлений, которые часто жестоко подавлялись с использованием полиции и войск.

Наиболее известны события так называемого «Кровавого воскресенья» 9 января 1905 года, когда мирная демонстрация рабочих Санкт-Петербурга, шедших с петицией к Зимнему дворцу, была расстреляна войсками. Прокатившиеся по стране массовые выступления стали началом революции 1905 года. Люди требовали передачи власти от императора народу. В мае забастовали текстильщики Иваново-Вознесенска, в июне произошло выступление матросов на броненосце «Князь Потемкин-Таврический». Революционная ситуация в стране усугублялась неудачами русских войск в войне с Японией, вызванными безграмотными и нерешительными действиями армейского командования.

В этой ситуации царю Николаю II нужно было предпринимать какие-то действия по разрешению возникшего политико-экономического кризиса. В качестве возможных путей рассматривались введение военной диктатуры или установление конституционной монархии. Под давлением проведения всеобщей политической стачки и, прежде всего, забастовки железнодорожников, которая могла парализовать всю страну, царь был вынужден склониться к осуществлению политических мер.  По его распоряжению был подготовлен соответствующий законодательный акт –  Высочайший манифест «Об усовершенствовании государственного порядка» от 17 октября 1905 года. По одним источникам, он был разработан премьер-министром С. Ю. Витте.  Другие говорят, что текст документа был подготовлен А.Д. Оболенским и Н.И. Вуичем, но под общим руководством С. Ю. Витте. Представленный первоначально документ содержал не только обзор положения дел в стране, но и программу политических реформ – ликвидация самодержавной власти, дарование народу основных прав и свобод, созыв законодательной Государственной думы, принятие Конституции.

Согласно Манифесту, единоличное право императора распределялось между монархом и Государственной Думой, любой закон в России вступал в силу только после одобрения его большинством в Думе, люди получали свободу слова, собраний, создания союзов и общественных организаций. В выборах могли участвовать более широкие слои населения. Право голоса получили все жители России старше 25 лет. Голосование было непрямым. Сначала избирали выборщиков, а они затем уже выбирали депутатов в Государственную Думу.

Всего создавалось 4 курии выборщиков: городская – 1 выборщик на 4 тысячи человек; землевладельческая – 1 выборщик на 2 тысячи человек; рабочая  1 выборщик на 90 тысяч человек; крестьянская – 1 выборщик на 30 тысяч человек. Наименьшее представительство в Думе была у рабочих. Подобная система голосования пытался исключала наиболее активную часть населения из деятельности Думы. При этом Николай II оставлял за собой право в любой момент распускать Думу, если принятые ею решения не соответствовали его целям и шли вразрез с его мнением. Этим правом он неоднократно пользовался.

По сути дела, Манифест 17 (30) октября 1905 года лишь формально и незначительно ограничивал самодержавную власть. В реальности же появился орган, который лишь несколько препятствовал осуществлению этой власти во всей полноте.

После принятия Манифеста в Российской империи активно стали появляться различные политические партии. Однако, в большинстве своем они представляли не широкие народные массы, а лишь небольшие группы населения, располагавшие значительными финансовыми возможностями. К ним можно отнести партию Конституционных демократов (кадетов), партию 17 октября (октябристов), Союз русского народа. Союз Михаила Архангела, Торгово-промышленный союз, Умеренно-прогрессивная партия, Прогрессивная экономическая партия и другие. Даже принимая во внимание только их названия, можно говорить скорее об их верноподданнической позиции к царю и о союзе царской власти с крупной буржуазией и помещиками. Запреты на деятельность рабочих партий продолжали действовать, хотя формально функционировали профсоюзы и некоторые общественные организации. Не было реальной свободы слова и собраний, хотя якобы легально выходили оппозиционные газеты. Цензура строго следила за их деятельностью.

Провозглашение Манифеста дезориентировало демократические силы, привело к тому, что дальнейшее развитие революции стало неуправляемым и малоэффективным, т.е. его цель – прекратить революционные выступления в стране – властями была достигнута. Представители либеральных взглядов считали, что политические цели революции достигнуты, а значит, она должна быть закончена. Социал-демократы, точнее группа меньшевиков, полагали, что локальные задачи революции решены, но Россия еще не готова к построению социализма, а значит революцию на этом этапе нужно остановить. Большевики к тому времени еще не имели значительной поддержки в народных массах. Продолжавшиеся выступления рабочих и крестьян постепенно сходили на нет.

Манифест 17 октября 1905 года не смог примирить самодержавие и народ. Предлагаемые им реформы, особенно в части гражданских прав и свобод, носили противоречивый и половинчатый характер. Левые партии его появление рассматривали как уступку самодержавия народу, правые считали его царской милостью.

При всей противоречивости Манифест 17 (30) октября 1905 года все же имел определенное положительное значение. Он заложил основы парламентаризма в России.

23 апреля 1906 года Николай II своим указом утвердил «Основные законы» (Конституцию) Российской империи, подготовленные специальной комиссией во главе с премьер-министром С.Ю. Витте. В Конституции декларировались основные свободы и права: судебная защита частной собственности подданных (ее принудительная конфискация допускалась только по суду и при предварительном равноценном возмещении); право на адвокатскую защиту в случае ареста и передачи дела в суд присяжных; право свободно выбирать местожительство и беспрепятственно ездить за границу. Власть царя уже не считалась неограниченной, законодательную власть он осуществлял вместе с Думой и Государственным советом, тем не менее, сохранялся титул «самодержавный». Царь имел право пересматривать основные законы и высшее государственное управление, он руководил внешней политикой, являлся верховным главнокомандующим вооруженными силами, имел право объявлять войны и заключать мир, объявлять исключительное и военное положение, право чеканить монету, назначать и увольнять министров, миловать осужденных и объявлять общую амнистию. Это была первая российская Конституция, положения которой, к сожалению, власть не смогла грамотно использовать в последующие годы.

0