17–18 июля 1936 года в Испанской республике произошел военный мятеж под руководством генерала Франко. Срежиссирован он был фашистской Германией и практически напрямую был поддержан ею и Италией. Очень умело были использованы возникшие социально-экономические проблемы и ошибки правительства. Великобритания и Франция в Европе и США за океаном заняли позицию наблюдателей. Хотя в том числе с помощью денег именно этих стран и был осуществлён переворот. Своих сил победить мятежников у правительства Испании не хватало. В этой ситуации оно могло рассчитывать только на помощь добровольцев из других стран. Кроме того, испанское правительство обратилось за военной помощью к СССР.

Около двух месяцев Кремль анализировал ситуацию, обдумывал неоднократные обращения испанцев о поставках советского оружия. Эта медлительность объяснялась тем, что Советский Союз присоединился к Декларации о невмешательстве в дела Испании и ему не хотелось вступать на территории другого государства в конфликт с интересами Германии и Италии, в то время мощными в экономическом и военном отношении странами. А политика других западных держав была или явно враждебной, или двуличной. Доверять им никаких оснований не было. Обстановка ещё осложнялась напряжённостью на границах с Японией. К тому же поставки оружия и других грузов в Испанию могли осуществляться только морским путем. Здесь существовала опасность перехвата или уничтожения грузов германскими или итальянскими военно-морскими силами.

К концу сентября 1936 года войска генерала Франко подошли к столице страны Мадриду. Правительство Испании обратилось к СССР принять на хранение около 510 тонн золота, что составляло 75 процентов всего золотого запаса страны. Это произошло 15 октября, а 17 октября Политбюро ЦК ВКП(б)  дал положительный ответ. Ответственность советской стороны за сохранность золота наступала с момента его сдачи Наркомату финансов СССР в советском порту. В конце сентября также было принято решение об оказании республиканской Испании военной помощи. Сначала золото в количестве 7800 ящиков, каждый весом в 65 килограммов, было перевезено из Мадрида в порт Картахена. Затем его на четырех советских судах «Нева», «КИМ», «Кубань» и «Волголес» переправили в Одессу. Из соображений безопасности каждый из «золотых» транспортов шел в порт назначения своим маршрутом. 6 ноября драгоценный груз был доставлен в Наркомфин. Но это было не просто принятие золотого запаса на хранение. Этим золотом республиканская Испания оплачивала и военные поставки СССР, и обучение испанских военных специалистов, и услуги советских военных советников на территории Испании. Тем более, что советская сторона обязывалась поставлять самолёты и танки вместе с экипажами. Известно, что несколько сотен добровольцев из СССР погибли, получили ранения или пропали без вести во время гражданской войны 1936–1939 годов в Испании. Советские военные советники, оказывая помощь республиканской армии, действовали под чужими именами, да и добирались туда часто кружным путем. По сути дела, это была плата за жизни советских людей, их знания и умения, отданные Испании. Не их вина, что республика не смогла тогда победить. Ответственность за это лежит на конкретных представителях руководства тогдашней Испании.

СССР поставил в период гражданской войны в Испании около 500 тысяч тонн различных вооружений, боеприпасов, материалов военного назначения. Было подготовлено около 20000 военных специалистов для вооруженных сил республики. Объемы очень большие, и испанское золото было практически полностью израсходовано к 1938 году. Конечно, оно помогло тогда пополнить золотой запас Советского Союза и решить многие экономические проблемы. В 1937 году якобы непричастные к военному перевороту и гражданской войне Германия и Италия попытались в Лондоне в Комитете по невмешательстве в дела Испании поднять вопрос о местонахождении золотых запасов Испании. Руководство Советского союза уже тогда понимало, что так или иначе стране придется противостоять фашизму, но не хотело раньше времени раскрывать свои стратегические планы и симпатии к борцам-антифашистам. Приходилось молчать, маскироваться. Поэтому дипломатическому представителю СССР в Лондоне И.Майскому было дано указание решительно возражать против обсуждения вопроса об испанском золоте. Несколько десятилетий всяческая информация по этой теме была закрытой, а многих участников этой операции впоследствии репрессировали под разными предлогами. Раскрыть часть сведений удалось лишь в  90-х годах ХХ века.

0