Необходимость обеспечения безопасности дорожного движения для всех его участников в мире была понята еще в древние времена. Не исключением была и Россия. Различными царскими указами вводились правила движения по дорогам, предусматривались наказания за их нарушение, определялись лица, которые были ответственны за то, чтобы остальные подданные выполняли дорожные предписания. Ответственность эта была возложена на полицию. Появились и правила дорожного движения.

В первые годы Советской власти обязанности по контролю за дорожным движением выполняли, в том числе и участковые инспектора рабоче-крестьянской милиции. Уже в 1925 году Президиум Моссовета создал в составе своего коммунального хозяйства отдел по регулированию уличного движения (ОРУД). А в 1928 году в штате Московской городской милиции была введена должность инспектора по регулированию уличного движения. В ноябре 1934 года при Центральном управлении шоссейных и грунтовых дорог и автомобильного транспорта при Совете Народных Комиссаров Союза Советских Социалистических Республик (ЦУДОРТРАНС) была организована Государственная автомобильная инспекция, которая имела свои отделы в союзных и автономных республиках, краях, областях и районах. В марте 1936 года она была включена в состав Главного управления Рабоче-крестьянской милиции НКВД СССР.

3 июля 1936 года Постановлением № 1182 Совета Народных Комиссаров СССР было утверждено «Положение о Государственной автомобильной инспекции Главного управления рабоче-крестьянской милиции СССР». В новом подразделении насчитывалось 57 человек в 7 отделениях. Задачами ГАИ были борьба с авариями, разработка технических норм для эксплуатации автотранспорта, контроль подготовки водителей транспортных средств, учет автомобильных аварий и анализ причин дорожно-транспортных происшествий, привлечение нарушителей правил дорожного движения к ответственности, регистрация транспортных средств и их розыск. Первыми руководителями Отдела ГАИ НКВД были Владимир Яковлевич Рубинштейн, майор госбезопасности Иван Ефремович Жуков, комиссар милиции 3 ранга Николай Васильевич Соколов.

Поскольку единых правил дорожного движения до 1940 года в стане не было, одной из задач, которую пришлось выполнять ГАИ, стала разработка этого важного документа.

В годы Великой Отечественной Войны многие сотрудники ГАИ, как и их коллеги из других подразделений милиции, ушли на фронт и героически сражались против фашистов. Оставшиеся в тылу занимались охраной дорог и обеспечением движения на них, проводили мобилизацию транспорта, определяли их техническое состояние, вели учет горюче-смазочных материалов, готовили водителей для нужд армии и народного хозяйства.

В послевоенные годы ГАИ продолжила работу по обеспечению безопасности дорожного движения.

Начиная с 50-х годов, деятельность ГАИ получает научно-аналитическую и научно-техническую поддержку. В 80-е годы началась разработка и внедрение на постоянной основе различных аппаратных средств контроля за движением на дорогах и для экзаменационной работы с водителями. Были предприняты попытки создать единую информационно-поисковую систему учёта транспортных средств, случаев нарушений ПДД и ДТП.

Активнее стала работать система пропаганды безопасности дорожного движения, особенно среди детей и школьников: в школах стали проводиться мероприятия по предупреждения детского дорожно-транспортного травматизма, дни безопасности дорожного движения, всероссийские соревнования юных велосипедистов «Безопасное колесо», Всесоюзные слеты юных инспекторов движения. В апреле 1993 года начала вещание радиостанция «Авторадио», одним из учредителей которой является Главное Управление ГАИ Российской Федерации.

В 1998 году Государственная автомобильная инспекция была переименована в Государственную инспекцию безопасности дорожного движения (ГИБДД). Как предполагалось, это должно было точнее отражать суть ее деятельности. Однако, в 2002 году в нормативные документы были внесены изменения, согласно которым наименования ГИБДД и ГАИ стали равнозначными. Вне зависимости от наименований ГАИ–ГИБДД в любую погоду, в любых климатических поясах и при природных катаклизмах или техногенных катастрофах выполняет свою главную задачу – обеспечивает контроль безопасности дорожного движения, общественный порядок на дорогах, борется с преступностью на дорогах.

0